Sports

Decked Out in Tradition: The Rise of Guandan

Amidst the ripples of cultural revival, Guandan emerges from the streets of Huai'an, sweeping across dinner tables and courtyards, beckoning a nation to indulge in the playfulness of strategy and the camaraderie of competition.

2024年4月12日

Guandan

Guandan, a card game fast becoming a cultural touchstone in Huai'an, claims a unique saying: "A meal without a round of Guandan is a meal unfulfilled." The Jiangsu Province Guandan Sports Association journeyed to Nanzha Village in Huai'an District to bestow the title of "Inventor of Chinese Guandan" upon retired official Sun Zhaocheng.

Sun Zhaocheng sees this as encouragement and support, considering Guandan not just a pastime but a starting point for something greater, aiming to elevate the game’s prominence. But how did Guandan, as a card game, come to be? Sun recollects a weekend in May 1966, when he and three friends, finding themselves at a loose end, decided to shuffle the deck.

Disenchanted with the monotonous "Zhengshangyou," Sun wondered about the potential fun in mixing two decks for a bit more variety. But the question arose: how should one play with two decks combined? It was then that Sun proposed a simple set of rules.

Building upon "Zhengshangyou", Sun devised minor rules—four of a kind became a "bomb," a straight flush constituted consecutive single-suited cards, and even mixed suits could form a mixed-suit flush. The result was an elemental set of rules.

After playing almost the entire night, they felt the game had yet to reach its peak. In the following days, they refined the rules during breaks, enhancing the fun, and ultimately established the popular card format seen today.

As for the game's nomenclature, Jin Kuang, head of the Nanzha Guandan Research Institute in Huai'an District, relates it to local customs. "Guandan" encapsulates a traditional term for throwing or slamming with vigor—echoing the spirited action of throwing cards onto the table in the midst of an exciting game.

Professionals in the field note that while Guandan initially thrived in the vicinity of Nanzha Town, it spread nationwide from the 1980s as local laborers ventured out. Xu Peng, a representative inheritor of the Huai'an District's intangible cultural heritage project "Guandan," sums it up: "I play Guandan, and if you don't, I'll teach you. Teaching you to teach others, the game naturally proliferates." Indeed, a game of Guandan can draw people closer, and the cards' portability only aids this social sport.

Now, the State General Administration of Sports has incorporated Guandan into its intellectual sports activities, winning more hearts by the day. Nonetheless, Sun Zhaocheng, credited with the game’s invention, stresses the need for scientific management and guidance to ensure its healthy evolution. He hopes that with proper oversight, Guandan will continue to flourish on the right path, prioritizing entertainment while steering clear of any unsavory alleys.

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